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Identificar um carrapato? Tire uma foto

Tecnologia científica

Cientistas cidadãos podem ajudar a combater a doença de Lyme com um novo aplicativo.

De David J. Craig |Primavera de 2019

Photo Fun / Shutterstock

organizações de saúde pública nyc

A doença de Lyme foi relatada em lugares inesperados ao longo dos últimos anos, com muitos americanos contraindo a doença transmitida por carrapatos em áreas suburbanas densamente povoadas e até mesmo em algumas cidades, incluindo Nova York.

O que está causando a propagação da doença e o que pode ser feito para impedi-la?

Para encontrar respostas, um grupo de pesquisadores da Columbia está se voltando para os cidadãos comuns, criando o Tick ​​App , um aplicativo gratuito para smartphone que pede às pessoas que documentem onde e quando avistam carrapatos e permite que façam upload de fotos dos aracnídeos sanguinários. Os pesquisadores dizem que esta informação permitirá mapear com detalhes sem precedentes onde as pessoas estão encontrando espécies perigosas de carrapatos e, assim, compreender melhor quaisquer fatores ecológicos que aumentem as taxas da doença de Lyme, cuja prevalência mais do que dobrou desde 2000.

Depois de identificarmos uma área onde muitas pessoas estão vendo carrapatos, veremos quais mudanças estão ocorrendo no ambiente local, bem como como as pessoas podem estar usando a terra de forma diferente do que no passado, diz Maria Diuk-Wasser, um professor associado de ecologia, evolução e biologia ambiental da Columbia, que desenvolveu o aplicativo Tick em colaboração com ecologistas da Universidade de Wisconsin-Madison. Isso deve nos dizer por que as exposições a carrapatos estão aumentando, o que é importante saber para projetar esforços eficazes de prevenção de doenças.

Os usuários do aplicativo Tick que enviarem fotos de carrapatos que veem na natureza receberão feedback de entomologistas sobre se as espécies são perigosas e como
proteger eles mesmos.

Os cientistas já sabem que o aquecimento das temperaturas está levando os carrapatos dos cervos, que são o principal vetor da doença de Lyme, a migrar para fora de seus habitats tradicionais nas florestas do nordeste e centro-oeste. Eles suspeitam que, em algumas regiões, a perda de biodiversidade está permitindo que vermes portadores de carrapatos, como ratos, esquilos e guaxinins, prosperem. Em outras áreas, a invasão humana em terras anteriormente florestadas está expondo mais pessoas a picadas de carrapatos. A influência relativa desses fatores nas taxas de infecção é desconhecida.

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Hoje, a maior parte do que sabemos sobre as interações humano-carrapato é baseada em pesquisas por telefone, diz Diuk-Wasser. E você não pode coletar dados suficientes dessa forma para obter uma especificidade geográfica muito boa. Na melhor das hipóteses, você pode determinar o número relativo de carrapatos em um condado em relação a outro.

Diuk-Wasser e seus colegas esperam pintar um quadro muito mais detalhado do risco da doença de Lyme, identificando cidades, bairros e até parques específicos onde um grande número de carrapatos está presente. Eles dizem que os dados de localização, combinados com as informações que os usuários do aplicativo compartilham sobre suas atividades ao ar livre, podem ajudar as autoridades de saúde locais a prevenir surtos.

Uma das grandes questões que queremos responder é: o que as pessoas normalmente fazem quando encontram carrapatos? Eles estão caminhando na floresta? Passeando com o cachorro em um parque? Ou simplesmente cortando a grama? diz María del Pilar Fernández, pesquisadora de pós-doutorado da Columbia que trabalha no projeto. Isso pode fornecer pistas sobre quais tipos de métodos de controle são necessários.

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